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Jim Croce, una breve pero gran historia

El 20 de septiembre de 1973, durante la gira de Croce Life and Times, el día anterior al lanzamiento del single "I Got a Name", el músico Jim Croce, y otras cinco personas fallecieron en un accidente aéreos.

Jim Croce nació el 10 de enero de 1943. Sus padres fueron inmigrantes italianos, James Albert Croce y Flora Mary Babucci. Y nadie se hubiera imaginado el genio musical que surgió y que sólo vivió 30 años.

Los inicios de Jim Croce

Croce nació en el sur de Filadelfia, Pennsylvania, asistió a la Universidad de Villanova, donde se especializó en psicología y obtuvo un título en alemán.

Jim inició su gusto por la música a través de la voz. Sus primeras experiencias se remontan a los grupos vocales de la universidad, donde Croce tomó la música en serio. Formó bandas y tocó en fiestas de fraternidades, cafeterías y universidades en Filadelfia, ejecutando todo lo que la gente quería escuchar, del blues al rock. Su banda sería elegida para una gira de intercambio entre África, Medio Oriente y Yugoslavia.

En 1966 lanza su primer álbum, Facets, con sólo 500 copias impresas. El álbum había sido financiado con un regalo de bodas de los padres de Croce, quienes establecieron la condición de que el dinero se gastara exclusivamente para el álbum. Esperaban que renunciara a la música después de que el álbum fallara, y se viese obligado a ejercer el oficio para el que se había educado y ejercer una profesión «respetable». Sin embargo, el álbum resultó ser un éxito. Todas las copias se vendieron.

Desde mediados de la década de los 60 y hasta principios de los 70, Croce actuó con su esposa como dúo con temas de otros compositores famosos de la época, como Lightfoot y Joan Báez.

Jim e Ingrid se casaron en 1966, y como ella era judía, Jim se convirtió al judaísmo. Después se alistó en el ejército para evitar ser reclutado y enviado a Vietnam (era un pacifista declarado), y se desempeñó en servicio activo durante cuatro meses, retirándose para el servicio una semana después de su luna de miel.

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Jim and Ingrid Croce.
Jim and Ingrid Croce.

En 1968, la pareja pasó un tiempo en la sección Kingsbridge del Bronx y grabó su primer álbum con Capitol Records. Durante los siguientes dos años, manejaron miles de kilómetros tocando en pequeños clubes en el circuito universitario, promoviendo su álbum Jim & Ingrid Croce.

Desilusionados por el negocio de la música y la ciudad de Nueva York, vendieron todas sus guitarras, menos una, para pagar la renta y regresaron a Pensilvania, instalándose en una antigua granja en Lyndell, Pennsylvania, donde después de tocar por $ 25 dólares de aquel entonces por noche no les fue suficiente para vivir, por lo que Croce aceptó trabajos como conductor de camiones, albañil y maestro de guitarra, mientras continuaba escribiendo canciones, a menudo sobre los personajes que encontraba en los bares y paradas de camiones locales; material que alimentó canciones como «Big Wheel» y «Workin’ at the Car Wash Blues”.

En 1970 regresan a Filadelfia y Croce decide convertirse en un miembro productivo de la sociedad, comprometiéndose en trabajos formales que no tenían relación con la música. Así llegó a trabajar en una estación de radio de Filadelfia, la emisora de R&B, WHAT AM, donde adaptó comerciales al «soul».

Ese mismo año, Jim Croce conoció al pianista, guitarrista y cantautor de formación clásica Maury Muehleisen. Croce al principio apoyó a Muehleisen en la guitarra, pero gradualmente los papeles se invirtieron, y Muehleisen se encargó de la guitarra principal en la música de Croce.

En 1972, Croce firmó un contrato de tres discos con ABC Records, lanzando dos álbumes, You Do not Mess Around with Jim y Life and Times. Los sencillos “You Don’t Mess Around with Jim«, «Operator (That’s Not the Way It Feels)» y «Time in a Bottle” (tema inspirado en su hijo que estaba por nacer), obtuvieron su difusión en radio y el sencillo “Bad Bad Leroy Brown” fue #1 en las listas americanas en julio de 1973. Ese mismo año, los Croce se mudaron a San Diego, California.

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Jim Croce and Maury Muehleisen.
Jim Croce and Maury Muehleisen.

Fue así como Jim Croce comenzó a recorrer los Estados Unidos con Muehleisen, actuando en cafés de prestigio, en campus universitarios y en festivales populares. Sin embargo, su situación financiera todavía no mejoraba. La compañía discográfica le había prestado el dinero para grabar su álbum, y gran parte de lo que ganó fue para pagar el anticipo. En febrero de 1973, Croce y Muehleisen viajaron a Europa, promocionando el álbum en Londres, París, Amsterdam, Monte Carlo, Zurich y Dublin, con críticas muy positivas.

El 12 de agosto de 1972, Croce apareció en televisión, y a partir de ahí, las presentaciones televisadas se multiplicaron en los shows más populares de la Unión Americana.

Croce terminó de grabar el álbum I Got a Name solo una semana antes de su muerte. Durante sus giras, se volvió cada vez más nostálgico, y decidió tomarse un descanso de la música y establecerse con su esposa y su pequeño hijo al término de su gira Life and Times.

Jim Croce - I Got a Name

Su muerte

El jueves 20 de septiembre de 1973, durante la gira de Croce Life and Times, un día antes de que su sencillo «I Got a Name» fuera lanzado, Croce y otros cinco acompañantes mueren (entre ellos Muehleisen) cuando la aeronave alquilada Beechcraft se estrella contra un árbol durante el despegue.

Jim Croce acababa de completar un concierto en el Piother Coliseum de la Universidad Estatal de Northwestern,en Natchitoches y estaba volando a Sherman, Texas , para un concierto en el Austin College. El avión se estrelló una hora después del concierto. Croce tenía 30 años.

Jim Croce fue enterrado en el parque conmemorativo de Haym Salomon en Frazer, Pennsylvania.

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En una carta a su esposa que llegó después de muerto, Croce le decía que había decidido dejar la música y dedicarse a escribir cuentos cortos y guiones de películas para retirarse de la vida pública.

El hijo de Croce, Adrian James (nacido el 28 de septiembre de 1971) es un cantante, compositor, músico y pianista. Posee y opera su propia empresa, Seedling Records.

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